August 15, 2022

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Fluid-Like Electron Whirlpools

Debüt elektronischer Wirbel – Flüssigkeitsströmungen könnten die nächste Generation von Elektronik ermöglichen

Lange erwartete, aber nie beobachtete, flüssigkeitsähnliche Elektronenwirbel können für die nächste Generation von Niedrigenergieelektronik genutzt werden. Bildnachweis: Kristen Danilov, MIT

Lange vorhergesagt, aber nie zuvor beobachtet, kann das flüssigkeitsähnliche Verhalten des Elektrons für eine effiziente Niedrigenergie-Elektronik der nächsten Generation genutzt werden.

Obwohl Wassermoleküle unterschiedliche Moleküle sind, fließen sie gemeinsam als Flüssigkeiten und erzeugen Strömungen, Wellen, Wirbel und andere klassische Fluidphänomene.

Beim Strom ist das nicht anders. Während elektrischer Strom in ähnlicher Weise aus unterschiedlichen Teilchen – in diesem Fall Elektronen – besteht, sind die Teilchen so klein, dass jedes kollektive Verhalten zwischen ihnen durch größere Effekte übertönt wird, wenn die Elektronen unedle Metalle passieren. In bestimmten Materialien und unter bestimmten Bedingungen verschwinden diese Effekte jedoch und die Elektronen können sich direkt beeinflussen. In diesen speziellen Fällen können die Elektronen wie Flüssigkeiten kollektiv fließen.

Jetzt kommen die Physiker rein[{“ attribute=““>MIT and the Weizmann Institute of Science have finally observed electrons flowing in vortices, or whirlpools — a hallmark of fluid flow that theorists predicted electrons should exhibit, but that has never been seen before now.

“Electron vortices are expected in theory, but there’s been no direct proof, and seeing is believing,” says Leonid Levitov, professor of physics at MIT. “Now we’ve seen it, and it’s a clear signature of being in this new regime, where electrons behave as a fluid, not as individual particles.”

Reported on July 6, 2022, in the journal Nature, the observations could inform the design of more efficient electronics.

“We know when electrons go in a fluid state, [energy] Die Verlustleistung sinkt, was wichtig ist, wenn man versucht, Elektronik mit geringem Stromverbrauch zu entwerfen“, sagt Levitov. „Diese neue Beobachtung ist ein weiterer Schritt in diese Richtung.“

Levitov ist Co-Autor der neuen Forschungsarbeit, zusammen mit Eli Zeldov und anderen am Weizmann Institute of Science in Israel und der University of Colorado in Denver.

Elektronenfluss von exotischem Gold aus Wolframdichlorid

In den meisten Materialien wie Gold (links) fließen Elektronen mit einem elektrischen Feld. Aber MIT-Physiker haben herausgefunden, dass im exotischen Wolframdechlorid (rechts) Partikel ihre Richtung umkehren und sich wie eine Flüssigkeit drehen können. Kredit: Mit freundlicher Genehmigung der Forscher

Kollektiver Druck

Wenn Elektrizität durch die meisten gewöhnlichen Metalle und Halbleiter fließt, werden das Drehmoment und die Elektronenpfade im Strom durch Verunreinigungen im Material und Vibrationen zwischen den Atomen des Materials beeinflusst. Diese Prozesse dominieren das Elektronenverhalten in gewöhnlichen Materialien.

Aber Theoretiker haben spekuliert, dass in Ermangelung solcher gewöhnlicher klassischer Prozesse Quanteneffekte übernehmen sollten. Die Elektronen müssen nämlich das genaue Quantenverhalten des anderen aufnehmen und sich gemeinsam bewegen, wie eine zähflüssige, honigartige Elektronenflüssigkeit. Dieses flüssigkeitsähnliche Verhalten sollte in hochreinen Materialien und bei Temperaturen nahe Null auftreten.

Im Jahr 2017 berichteten Levitov und Kollegen von der University of Manchester über Signaturen eines solchen flüssigkeitsähnlichen Elektrons Verhalten in GraphenUnd die[{“ attribute=““>atom-thin sheet of carbon onto which they etched a thin channel with several pinch points. They observed that a current sent through the channel could flow through the constrictions with little resistance. This suggested that the electrons in the current were able to squeeze through the pinch points collectively, much like a fluid, rather than clogging, like individual grains of sand.

This first indication prompted Levitov to explore other electron fluid phenomena. In the new study, he and colleagues at the Weizmann Institute for Science looked to visualize electron vortices. As they write in their paper, “the most striking and ubiquitous feature in the flow of regular fluids, the formation of vortices and turbulence, has not yet been observed in electron fluids despite numerous theoretical predictions.”

Channeling flow

To visualize electron vortices, the team looked to tungsten ditelluride (WTe2), an ultraclean metallic compound that has been found to exhibit exotic electronic properties when isolated in single-atom-thin, two-dimensional form.

“Tungsten ditelluride is one of the new quantum materials where electrons are strongly interacting and behave as quantum waves rather than particles,” Levitov says. “In addition, the material is very clean, which makes the fluid-like behavior directly accessible.”

The researchers synthesized pure single crystals of tungsten ditelluride, and exfoliated thin flakes of the material. They then used e-beam lithography and plasma etching techniques to pattern each flake into a center channel connected to a circular chamber on either side. They etched the same pattern into thin flakes of gold — a standard metal with ordinary, classical electronic properties.

They then ran a current through each patterned sample at ultralow temperatures of 4.5 kelvins (about -450 degrees Fahrenheit) and measured the current flow at specific points throughout each sample, using a nanoscale scanning superconducting quantum interference device (SQUID) on a tip. This device was developed in Zeldov’s lab and measures magnetic fields with extremely high precision. Using the device to scan each sample, the team was able to observe in detail how electrons flowed through the patterned channels in each material.

The researchers observed that electrons flowing through patterned channels in gold flakes did so without reversing direction, even when some of the current passed through each side chamber before joining back up with the main current. In contrast, electrons flowing through tungsten ditelluride flowed through the channel and swirled into each side chamber, much as water would do when emptying into a bowl. The electrons created small whirlpools in each chamber before flowing back out into the main channel.

“We observed a change in the flow direction in the chambers, where the flow direction reversed the direction as compared to that in the central strip,” Levitov says. “That is a very striking thing, and it is the same physics as that in ordinary fluids, but happening with electrons on the nanoscale. That’s a clear signature of electrons being in a fluid-like regime.”

The group’s observations are the first direct visualization of swirling vortices in an electric current. The findings represent an experimental confirmation of a fundamental property in electron behavior. They may also offer clues to how engineers might design low-power devices that conduct electricity in a more fluid, less resistive manner.

“Signatures of viscous electron flow have been reported in a number of experiments on different materials,” says Klaus Ensslin, professor of physics at ETH Zurich in Switzerland, who was not involved in the study. “The theoretical expectation of vortex-like current flow has now been confirmed experimentally, which adds an important milestone in the investigation of this novel transport regime.”

Reference: “Direct observation of vortices in an electron fluid” by A. Aharon-Steinberg, T. Völkl, A. Kaplan, A. K. Pariari, I. Roy, T. Holder, Y. Wolf, A. Y. Meltzer, Y. Myasoedov, M. E. Huber, B. Yan, G. Falkovich, L. S. Levitov, M. Hücker and E. Zeldov, 6 July 2022, Nature.
DOI: 10.1038/s41586-022-04794-y

This research was supported, in part, by the European Research Council, the German-Israeli Foundation for Scientific Research and Development, and by the Israel Science Foundation.

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